Het beste uur van de Israëlische luchtmacht? Midden-Oosten markeert 40 jaar geleden dat F-16’s Iraakse kernreactor uitschakelden

Het beste uur van de Israëlische luchtmacht? Midden-Oosten markeert 40 jaar geleden dat F-16’s Iraakse kernreactor uitschakelden

Op 7 juni 2021 is het 40 jaar geleden dat de Israëlische luchtmacht Operatie Opera startte om een ​​Iraakse kernreactor op 17 kilometer van Bagdad te vernietigen. De operatie was de allereerste preventieve aanval op nucleaire installaties van een land dat verdacht wordt van het ontwikkelen van kernwapens, en de eerste keer dat Amerikaanse F-16 Fighting Falcon-straaljagers werden gebruikt in gevechten. Hoewel Irak zelf geen belangrijke nucleaire industrie had, werd zijn reactor, Osirak genaamd, bevoorraad door Frankrijk en leunde hij zwaar op de steun van Franse technici. Hoewel er geen definitief bewijs was dat de rector bedoeld was voor de ontwikkeling van kernwapens, was er een duidelijke prikkel voor Irak om ze te achtervolgen, zowel om een ​​strategisch voordeel te bieden ten opzichte van buurland Iran en om Israëls eigen nucleaire arsenaal tegen te gaan. Israël was eind jaren zestig begonnen met het inzetten van kernwapens en na de aanval op Osirak stelde het als officiële doctrine de noodzaak vast om te voorkomen dat enig ander land in het Midden-Oosten zelf kernwapens zou ontwikkelen – waardoor een Israëlisch monopolie op kernwapens onder wat kwam bekend als de Begindoctrine. De doctrine is vernoemd naar de Israëlische premier van de tijd Menachem Begin.

De aanval van Israël op het nucleaire programma van Irak kwam op een moment dat Bagdad een vooraanstaande westerse klant in de Arabische wereld was, waarbij president Saddam Hoessein, die in 1979 aan de macht kwam, het land naar nauwe banden met het Westblok en tegen de traditionele tegenstanders van het Westen in de regio’s zoals Syrië en Zuid-Jemen. In 1980 was Irak buurland Iran binnengevallen met aanzienlijke westerse steun, en als gevolg van hun nauwe samenwerking waren de westerse mogendheden zeer kritisch over de Israëlische aanval op hun olierijke klant. De Amerikaanse vice-president George H.W. Bush riep bijvoorbeeld op tot economische sancties om Israël te straffen, terwijl de VS de veroordelingen van Israëlische acties steunden in de Veilige Raad van de Verenigde Naties en de Algemene Vergadering van de VN. De VS bevroor vervolgens tijdelijk de levering van nieuwe F-16-jagers aan Israël, hoewel de noodzaak om het land te versterken tegen het naburige aan de Sovjet-Unie gelieerde Syrië uiteindelijk betekende dat dit verbod niet lang duurde. De timing van de Israëlische aanval, ongeveer drie weken voor de Israëlische parlementsverkiezingen, leidde tot wijdverbreide speculaties dat deze gedeeltelijk was opgezet om de electorale vooruitzichten van de regering te verbeteren.

De aanval op de Osirak-reactor wordt tot op de dag van vandaag algemeen beschouwd als het beste moment van de Israëlische luchtmacht. De operatie maakte gebruik van nieuw geleverde jagers, waaronder acht F-16A Fighting Falcon en zes F-15A Eagle-jets. De F-15 was een meer capabel vliegtuig met superieure sensoren en een hoger uithoudingsvermogen, en de Eagles kregen de opdracht om de Falcons te escorteren voor het geval ze door Iraakse jagers in de lucht werden ontmoet. De F-16’s droegen Mark-84-bommen en aangezien de zware munitie 2000 pond woog, konden er slechts twee per jager worden vervoerd. Irak heeft met name enkele van de meest capabele gevechtsvliegtuigen in het Midden-Oosten ingezet – zware MiG-25 Foxbat-onderscheppers – die de F-15’s tijdens gevechten ernstig zouden kunnen bedreigen, zoals blijkt uit latere gevechten. De wanordelijke toestand van de luchtverdediging van Irak en het feit dat zijn MiG-25’s pas in het begin van de jaren negentig nog bijna tien jaar effectief zouden worden gebruikt als onderscheppers, betekende dat er weinig dreiging was voor de Israëlische aanvalsmacht. Dit in tegenstelling tot een latere Israëlische langeafstandsoperatie tegen Algerije, waar MiG-25’s werden ingezet om een ​​aanval effectief af te schrikken en om Israëlische F-15’s te dwingen terug te keren naar de basis. De kwetsbaarheid van Irak kwam dus niet door een gebrek aan uitrusting, maar door een gebrek aan paraatheid. Israël was de eerste overzeese klant voor zowel de F-15 als de F-16, en blijft vandaag zeer sterk afhankelijk van beide jagerklassen, die samen meer dan 95% van zijn jachtvloot uitmaken.